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✨Un unicornio alado en la Pequeña Nube de Magallanes

Miércoles 3 de Enero de 2018




Esta vista del Telescopio Espacial Hubble muestra una de las regiones de formación de estrellas más dinámicas e intrincadamente detalladas en el espacio, cuya forma del conjunto nos recuerda a un unicornio alado. Está ubicada a 210.000 años luz de distancia en la Pequeña Nube de Magallanes, una galaxia satélite de nuestra Vía Láctea. En el centro de la región hay un brillante cúmulo estelar llamado NGC 346. Una estructura dramática de filamentos arqueados y desiguales con una cresta distinta que rodea el cúmulo. Un torrente de radiación procedente de las estrellas calientes del cúmulo NGC 346, situado en el centro de esta imagen del Hubble, se expande en las áreas más densas a su alrededor, creando una escultura de fantasía de polvo y gas. El borde oscuro y con un intrincado reborde que forma la cresta, visto en silueta es particularmente dramático. Contiene varios pequeños glóbulos de polvo que apuntan hacia el grupo central, como mangas atrapadas en un vendaval. Los flujos energéticos y la radiación de estrellas jóvenes y calientes están erosionando las densas porciones externas de la región de formación estelar, formalmente conocida como N66, exponiendo los nuevos viveros estelares. Las franjas difusas de la nebulosa evitan que los flujos de salida energéticos fluyan directamente lejos del cúmulo, dejando en su lugar un rastro de filamentos que marcan el camino giratorio de las eyecciones.

El cúmulo NGC 346 se divide en al menos tres subgrupos y colectivamente contiene docenas de estrellas calientes, azules y de gran masa, más de la mitad de las estrellas conocidas de gran masa en toda la Pequeña Nube de Magallanes. Una miríada de cúmulos más pequeños y compactos también es visible en toda la región. Algunos de estos mini cúmulos parecen estar incrustados en el polvo y la nebulosidad, y son sitios de formación estelar reciente o en curso. Gran parte de la luz estelar de estos cúmulos está enrojecida por las concentraciones locales de polvo que son los restos de la nube molecular original que colapsó para formar N66. Un equipo internacional de astrónomos, dirigido por la Dra. Antonella Nota de la Agencia Espacial Europea y el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial de EE. UU., Ha estado estudiando los datos del Hubble. En una próxima edición de Astrophysical Journal Letters, el equipo informa del descubrimiento de una rica población de estrellas infantiles diseminadas por el joven grupo NGC 346. Es probable que estas estrellas se hayan formado hace 3 o 5 millones de años, junto con las otras estrellas del mismo cúmulo. Estas estrellas infantiles son particularmente interesantes ya que aún no se han contraído hasta el punto en el que sus capas internas son lo suficientemente calientes como para convertir el hidrógeno en helio.




La Pequeña y la Gran Nube de Magallanes son galaxias irregulares difusas visibles a simple vista en el hemisferio sur. Son dos pequeñas galaxias satélite que orbitan alrededor de nuestra propia Vía Láctea en un largo y lento viaje hacia una futura unión con nuestra galaxia. Hubble ha resuelto muchas regiones de formación estelar en ambas de estas galaxias vecinas que proporcionan a los astrónomos laboratorios distintos al de nuestra propia Vía Láctea para estudiar cómo las estrellas jóvenes interactúan y dan forma a sus entornos. Los dos satélites llevan el nombre del marino portugués Ferdinand Magellan (1480-1521), que navegó desde Europa a Asia y es conocido por ser el primero en dirigir una expedición para circunnavegar el globo terrestre. Esta imagen de NGC 346 y su región de formación estelar circundante fue tomada con la Cámara Avanzada para Investigaciones del Hubble. Dos filtros de banda ancha que aportan luz estelar desde longitudes de onda visibles e infrarrojas cercanas, que se muestran en azul y verde, respectivamente, se combinaron con la luz de la nebulosidad que pasó a través de un filtro de hidrógeno alfa de banda estrecha, que se muestra en rojo.

 Fotografía Original 
 Imagen Ampliable 

Crédito:   NASA / ESA y A. Nota (ESA / STScISTScI / AURA)

NGC 346     RA = 00:59:05.090     DEC = -72:10:33.24     Mag = 10.3