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✨Canibalismo galáctico en Centaurus A

Lunes 30 de Marzo de 2015




Los astrónomos han obtenido una mirada sin precedentes en el ejemplo más cercano de canibalismo galáctico, un agujero negro masivo escondido en el centro de una galaxia gigante cercana que se alimenta de una galaxia más pequeña en una colisión espectacular. Estos fuegos artificiales eran comunes en los inicios del universo, las galaxias se formaron y evolucionaron, pero son poco frecuentes en la actualidad. Aunque las relaciones de causa y efecto aún no están claros, las opiniones proporcionadas por imágenes complementarias de dos instrumentos a bordo del telescopio espacial Hubble, están dando a los astrónomos nuevos conocimientos sobre las poderosas fuerzas que se ejerce en esta vorágine compleja. Los investigadores creen que estas fuerzas pueden incluso desplazar del eje al agujero negro masivo y su orientación.

La cámara de campo amplio imagen visible del Hubble, de la fusión de Centaurus con otra galaxia, también llamada NGC 5128, muestra nítidamente un carril oscuro dramático de polvo que rodea la galaxia. Cúmulos azules de estrellas recién nacidas están claramente retratadas, y las siluetas de los filamentos de polvo se intercalan con ardiente gas naranja brillante. Situada a sólo 10 millones de años luz de distancia, esta galaxia de aspecto peculiar contiene el núcleo activo galáctico más cercano a la Tierra y ha sido considerado como un ejemplo de una galaxia elíptica interrumpida por una colisión reciente con otra galaxia espiral más pequeña.

Con la vista infrarroja del Hubble, los astrónomos han penetrado este muro de polvo por primera vez para ver un disco trenzado de gas caliente arrastrado por el remolino gravitacional del agujero negro. El agujero negro se sospecha que es tan denso que contiene la masa de tal vez mil millones de estrellas, compactado en una pequeña región del espacio no mucho más grande que nuestro Sistema Solar. La resolución de características tan pequeñas como siete años luz de diámetro, el Hubble ha mostrado a los astrónomos que el disco de gas caliente se inclina en una dirección diferente a la del eje del agujero negro, como una rueda oscilante alrededor de un eje. El eje del agujero negro se identifica con la orientación de un chorro de alta velocidad de material, que brilla intensamente en rayos X y las frecuencias de radio.

Este disco de gas, presumiblemente, está alimentando el agujero negro que podría haberse formado tan recientemente que todavía no está alineado con el eje de rotación del mismo, o simplemente puede ser influenciado más por el tirón gravitacional de la galaxia que por el agujero de negro en sí. "Este agujero negro está haciendo su propia casa. Además de recibir combustible fresco de una galaxia devorada, puede ser ajeno al resto de la galaxia y la colisión", dijo Ethan Schreier del Space Telescope Science Institute en Baltimore. MD Schreier y un equipo internacional de coinvestigadores utilizaron Cámara Infrarroja Cercana y Espectrómetro Multi-Objeto del Hubble para profundizar en el misterioso corazón de la galaxia, de lo que nadie ha hecho antes.

Fotografía original 

Crédito:    EJ Schreier (STSci) / NASA