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✨La cola del cometa Lovejoy

Jueves 22 de Enero de 2015


El 13 de enero, mientras atravesaba el cielo del planeta Tierra en dirección al norte, la coma verdosa y la cola azul de iones del cometa Lovejoy se extendían por este campo de estrellas de la constelación Taurus. La coma del cometa Lovejoy parece un poco más pequeña (pero mucho más tenue) que una Luna llena, y la cola ocupa más de 4 grados sobre el fotograma, lo que corresponde a más de 5 millones de kilómetros de la distancia estimada del cometa en 75 millones de kilómetros de la Tierra.

La tenue y estructurada cola de iones, hinchada por el viento solar, fluye lejos del Sol y crece a medida que el cometa Lovejoy se dirige al perihelio, el punto de máximo acercamiento al Sol ( 30 de enero). El gas carbono diatómico (C2), que emite fluorescencia con la luz solar, produce el color verde de la coma, mientras que la cola más tenue azulada está teñida por la emisión de monóxido de carbono ionizado (CO+).

Fotografía original 

Crédito: Rogelio BernalAndreo (Deep Sky Colors)




¿Qué causa la estructura de la cola del cometa Lovejoy? El cometa C/2014 Q2 (Lovejoy), que actualmente resplandece a simple vista y se encuentra cerca de la máxima brillantez, ha exhibido una cola de iones exquisitamente detallada. Como su nombre indica, la cola de iones está hecha de gas ionizado, un gas reforzado por la luz ultravioleta del Sol que el viento solar empuja hacia el exterior. El viento solar es bastante estructurado y esculpido por el campo magnético complejo y siempre cambiante del Sol. El efecto del viento solar combinado con varios chorros de gas procedentes del núcleo del cometa da lugar a la compleja estructura de la cola. Siguiendo el viento se puede ver cómo la estructura de la cola del cometa Lovejoy se mueve hacia fuera desde el Sol e, incluso, como altera su aspecto ondulado con el tiempo. El color azul de la cola de iones está dominado por la recombinación de moléculas de monóxido de carbono, mientras que el color verde de la coma que rodea la cabeza del cometa está creado principalmente por una ligera cantidad de moléculas diatómicas de carbono recombinadas.

La imagen es una composición de tres fotografías tomadas hace nueve días desde el Observatorio IRYDA que hay en Bulgaria. El cometa Lovejoy pasó por el punto más cercano a la Tierra hace dos semanas y estará en el punto más cercano al Sol en unos diez días. Después, el cometa se desvanecerá mientras se dirige de nuevo hacia el  Sistema Solar exterior, para volver en unos 8.000 años.

Fotografía original 

Crédito: Velimir Popov & Emil Ivanov (IRIDA Observatory)